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Les hélicoptères de l'armée de terre : situation et perspectives

 

2. Les hélicoptères de transport : le Puma et le Cougar

Les hélicoptères de transport, également appelés hélicoptères de manoeuvre, sont au nombre de 144, dont 101 Puma et 21 Cougar.

Le SA 330 Puma, construit par Eurocopter, constitue l'ossature de notre capacité de transport héliportée. Il est entré en service dans l'armée de terre à partir de 1969, les livraisons s'étant échelonnées jusqu'en 1987. L'âge moyen du parc Puma est de 21 ans.

Le Puma est principalement voué à la mission de transport et de soutien logistique. Il peut transporter 12 commandos, dans sa version cargo tactique, ou 10 blessés (6 couchés et 4 assis), dans sa version évacuation sanitaire. Il peut également transporter jusqu'à 1,5 tonne de matériel.

Le Puma est décliné en trois autres versions : le Puma PC, équipé de moyens de transmission pour la mission de commandement, le Puma Canon, également surnommé « Pirate », équipé d'un canon monté « en sabord » pour des missions d'appui-feu, et le Puma Chlio, équipé d'une caméra à imagerie thermique pour l'observation de jour comme de nuit.

L'AS 532 Cougar est un hélicoptère bimoteur dérivé du Puma, dont il constitue, sur le plan industriel, le successeur. Il est entré en service dans l'armée de terre à partir de 1988, les dernières livraisons datant de 1996. Construit par Eurocopter et doté de deux moteurs Makila de Turboméca, ses performances sont supérieures à celles du Puma. Il peut voler à une vitesse de croisière de 260 km/h durant 3 h 20, transporter 19 commandos ou emporter jusqu'à 4,5 tonnes de matériel.

L'armée de terre dispose de 21 Cougar utilisés pour du transport tactique ou équipés pour les opérations spéciales. L'âge moyen du parc Cougar est de 10 ans.

En outre, 4 autres Cougar sont équipés du système Horizon et destinés à des missions de renseignement. Leur radar permet de détecter des mouvements à une distance supérieure à 150 km, les cibles repérées étant automatiquement analysées et classifiées. Le Cougar Horizon fournit en temps réel le renseignement aux unités d'artillerie, aux avions ou hélicoptères et au commandement. Cet appareil relevant du 1er régiment d'hélicoptères de combat a été engagé avec succès lors des opérations du Kosovo, où il a démontré sa grande utilité et sa complémentarité avec les autres moyens d'acquisition du renseignement.

Enfin, l'ALAT dispose de 18 AS 555 Fennec, dérivés du modèle civil Écureuil. Construit par Eurocopter, cet hélicoptère léger est doté de deux moteurs Arrius de Turboméca. Ces appareils sont utilisés pour des missions d'appui au commandement et d'entraînement.

L'ALAT ne dispose pas d'hélicoptères de transport lourd, c'est à dire d'appareils de l'ordre de 20 tonnes offrant des capacités d'emport beaucoup plus élevées.