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II-UNE ÉCONOMIE EN CRISE

A-DES ACTIVITÉS ÉCONOMIQUES QUI SE SONT DIVERSIFIÉES AU COURS DU SIÈCLE

1-Les origines agricoles et industrielles

Autrefois connu essentiellement pour son agriculture et sa production forestière, le Washington, qui conserve son surnom d' « Evergreen state »14(*), demeure un des premiers producteurs américains dans des secteurs tels que le bois, le blé et la pomme. La production agricole est concentrée dans la région du Puget Sound. La pêche est également présente, dans les ports du Pacifique. Plusieurs industries liées à cette production agricole et forestière sont présentes (bois, papier, industrie agro-alimentaire).

L'essor industriel de l'Etat de Washington remonte au début du siècle. Un événement capital fut la création durant la première guerre mondiale de l'entreprise Boeing. L'ingénieur William Boeing, qui s'était installé sur la côte ouest en 1903 pour faire fortune dans le commerce du bois, mis au point son premier avion en 1916, avec l'aide de George Westerwelt (l'avion fut nommé B&W). La compagnie Boeing était née et, dans son sillage, l'industrie du Washington allait se spécialiser dans le domaine aéronautique. Après la seconde guerre mondiale, Boeing était devenu le premier employeur privé de l'Etat, ce qu'il demeure aujourd'hui.

Le Washington est aussi un important producteur d'électricité hydroélectrique (qui représente 87% de sa production annuelle totale d'électricité), avec six barrages sur le fleuve Columbia. Enfin, l'Etat est également un point de passage portuaire obligé vers l'Asie et vers l'Alaska, avec les ports de Seattle et de Tacoma.

2-Le tournant de l'informatique et des nouvelles technologies

En 1979, la société Microsoft, fondée en 1975 par Bill Gates, quitte le Nouveau-Mexique pour s'installer dans le Washington, à Bellevue (puis, à partir de 1986, à Redmond), non loin de Seattle. Dans le sillage de Microsoft, de nombreuses entreprises actives dans le domaine du logiciel se sont installées dans la région (telles que Nintendo, Attachmate...). Aujourd'hui, Microsoft emploie près de 26 000 personnes dans le Washington. Ce chiffre ne rend toutefois pas compte de l'effet économique global d'une entreprise telle que Microsoft : d'après une étude menée par Dick Conway15(*), un économiste de Seattle, chaque emploi dans la firme de Bill Gates soutient 3.4 autres emplois dans l'économie (ce chiffre est de 2.5 pour Boeing). Par conséquent, Microsoft aurait créé directement ou indirectement 128 000 emplois dans le Washington, soit 3.6 % du nombre total d'emplois dans cet Etat.

Aujourd'hui, toutefois, on ne peut plus se contenter d'associer l'économie du Washington à Boeing ou à Microsoft. Le développement de la nouvelle économie a conduit à l'apparition de plusieurs centaines de sociétés high-tech. Le développement d'internet et des télécommunications a fait de cette région une « Silicon forest » et cette diversification se poursuit, avec l'essor des biotechnologies.



Boeing et Microsoft

Les deux géants du Washington

Les données ci-dessous, publiées par le Seattle Times, montrent que Microsoft et l'industrie du logiciel sont en passe de devenir les principaux moteurs économiques du Washington. Malgré la crise actuelle du secteur aéronautique, Boeing conserve sa place de premier employeur de cet Etat.

Légende :

1 : Comparaison des dépenses en recherche et développement de Microsoft et de Boeing ;

2 : Comparaison des montants totaux de salaires versés respectivement par les entreprises des secteurs de l'aéronautique et du logiciel ;

3a, 3b et 3c : Nombre d'emplois dans le Washington, effectifs de Microsoft et de Boeing (effectifs totaux d'une part et effectifs dans l'Etat d'autre part).


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